Nel nord-est del Laos, distesa su un altopiano piatto, si trova la provincia di Xieng-Khouang, più comunemente nota per l’intrigante ‘Piana delle Giare’. Uno dei siti più importanti per lo studio della tarda preistoria del Sud-est asiatico. Le centinaia di giganteschi vasi di pietra, alti fino a 3,25 metri, sono sparsi su tutto l’altopiano – scavati da solidi pezzi di roccia dalle montagne circostanti, nessuno sa davvero perché sono lì. Mentre l’antica civiltà che costruiva le giare era fiorente, i progressi nella produzione agricola, nella produzione di metalli e nell’organizzazione del commercio via terra a lunga distanza tra India e Cina stavano rapidamente trasformando la società locale e preparando il terreno per l’urbanizzazione in tutta la regione. Le pratiche mortuarie associate alle giare, cremazione e sepoltura secondaria, suggeriscono una tradizione locale molto evoluta di rituali, simbolismo e metafisica che persiste dai regni risalenti al periodo di Angkor fino a molto tempo dopo l’arrivo delle filosofie indù e buddiste nel Sud-est asiatico.
Il materiale preistorico rinvenuto presso la Piana delle Giare è ancora in fase di studio e sembra attraversare un considerevole lasso di tempo, con alcune datazioni già dal 2000 aC. La maggior parte del materiale archeologico, tuttavia, così come le giare stesse apparvero molto più tardi, risalenti alla prima età del ferro tra il 500 aC e il 500-800 d.C. I più vicini paralleli archeologici con i reperti della Piana delle Giare sembrano essere materiali dell’Età del Bronzo e del Ferro provenienti da Dong Son in Vietnam, Samrong Sen in Cambogia, e dall’altopiano Khorat nel nord-est della Thailandia. Ci sono anche somiglianze con la città odierna di Danang, così come con i siti nelle colline del Nord Cachar dell’India nord-orientale. Tutti questi siti simili risalgono all’incirca allo stesso periodo – dal 500 aC – 500 d.C. Insieme formano un mosaico di una vasta area montuosa del Sud-est asiatico attraversata da commercianti, con al centro l’altopiano di Xieng Khouang.
Sebbene si sappia poco sui costruttori delle giare megalitiche, un resoconto della storia della zona in riferimento ai Tai Puan e alle terre che colonizzarono a Xieng Khouang è registrato nel Pongsawadan Meuang Puan o nelle Cronache di Muang Puan. I Tai Puan sono un gruppo etnico buddista Tai-Lao che emigrò da quella che è oggi la Cina meridionale e che dal 13 ° secolo aveva formato un principato indipendente presso la Piana delle Giare che prosperò grazie al commercio terrestre di metalli e prodotti forestali. Verso la metà del 14 ° secolo, Muang Puan fu incorporato nel regno di Lane Xang sotto Fa Ngum, sebbene i Puan potessero mantenere un alto grado di autonomia. Dopo che Siam (Tailandia) estese il controllo ai territori del Laos ad est del Mekong nel 1770, Muang Puan divenne uno stato vassallo siamese e mantenne anche rapporti tributari con Dai Viet (Viet Nam). Per esercitare un maggiore controllo sulle terre e sul popolo di Muang Phuan, i siamesi lanciarono tre campagne separate (1777-1779, 1834-1836, 1875-1876) per reinsediare grandi parti della popolazione di Phuan a sud verso regioni sotto il controllo siamese.
Le successive invasioni di predoni cinesi chiamati “Haw” saccheggiarono Luang Prabang e Xieng Khouang, e i trattati franco-siamesi del 1890 collocarono Xieng Khouang sotto il dominio coloniale come parte dell’Indocina francese fino a poco dopo la seconda guerra mondiale.
Durante la seconda guerra dell’Indocina che imperversò in Laos durante gli anni ’60 e l’inizio degli anni ’70, Xieng Khouang subì pesanti bombardamenti aerei e intense battaglie a terra a causa della sua importanza strategica. Dal momento che il Laos ha ottenuto la piena indipendenza nel 1975, Xiengkhouang e la Piana delle Giare stanno godendo pace e tranquillità dopo secoli di conflitti.